USAF amplia base aérea secreta na África, que já não é mais tão secreta…

C-130J Hercules da Little Rock Air Force Base, Ark efetua operação noturna em alguma base no deserto. Imagem ilustrativa. (U.S. Air Force photo by Tech. Sgt. Parker Gyokeres)

Em um pedaço de terra arenosa no Níger, nos limites do deserto do Saara, fica a mais nova base da Força Aérea dos EUA. É quase desconhecido para a grande maioria dos americanos e está envolto em relativo segredo, mas representa um dos maiores esforços de construção da história da USAF, e uma nova frente na luta contra a expansão do terrorismo islâmico no continente africano.

O Comando da África dos EUA (USAFRICOM, U.S. Air Forces Africa – AFAFRICA) anunciou em 1º de novembro que a nova base em Agadez, no Níger – projetada para abrigar drones/uav’s armados e outras aeronaves de transporte e combate que estavam operando em à partir do aeroporto internacional em Niamey , capital do Níger, começara a operar em missões de inteligência, vigilância e reconhecimento estratégico na mesma semana. Bem-vindo à Base Aérea 201 na Nigéria.

Situada estrategicamente no centro do Níger, a Base Aérea 201 está posicionada para atacar grupos terroristas e militantes extremistas islâmicos dos muitos grupos filiais dos combatentes da Al Qaeda e do Estado Islâmico, entre outros menores, em países da região do Sahel, que abrangem a largura do continente africano ao sul do Saara e inclui partes do Mali, Sudão e Chade.
O general da Força Aérea Jeff Harrigian, comandante das Forças Aéreas dos EUA na Europa e das Forças Aéreas na África, disse que o local foi escolhido especificamente para essa vantagem geográfica.

“Posturas flexíveis e diversas em todo o continente africano nos permitem facilitar as necessidades operacionais e apoiar melhor nossos parceiros na região”, disse Harrigian em um comunicado à imprensa do AFRICOM. “A localização em Agadez foi selecionada em conjunto com o Níger devido à flexibilidade geográfica e estratégica que oferece aos esforços de segurança regional.”

O Comando da África dos EUA anunciou em 1º de novembro que os drones armados começaram a voar missões de inteligência, vigilância e reconhecimento a partir da Base Aérea 201 do Níger. (Sargento Brian Ferguson / Força Aérea)

Porque aqui? Porque agora?

Em um momento em que as forças armadas estão mudando seu foco para combater ações agressivas de nações como China, Rússia ou Coréia do Norte, por que as forças armadas dos EUA estão expandindo sua capacidade de atingir pequenos grupos irregulares de extremistas locais?

Atualmente, somente a França opera de maneira relativamente eficiênte nesse combate contra as forças do Boko Haram e outras. A França lidera uma coalizão de paìses africanos da região do Sahel desde 1998, mas apesar dos esforços, a parceria não rendeu grandes resultados devidos as constantes interferências polìticas dos governos do ex-presidente François Hollande e do atual presidente Emmanuel Macron, consideradas pelos especialistas militares como as mais ineficaz de todos os tempos, atrapalhadas por diversos fatores que vão da insufucuência de tropas francesas para uma região tão vasta e a evidente colaboração de grande nùmero de elementos das tropas dos paìses africanos com os grupos terroristas islâmicos.

Embora a Estratégia de Defesa Nacional enfatize uma mudança para uma grande competição de poder, ele disse, também não permite relaxamentos quando se trata de manter a pressão da campanha militar sobre grupos como o ISIS? Boko Haran e outros novos que surgem.

“Você verá que continuamos focados em manter nossa bota na garganta do extremismo violento”, disse Goldfein. “A operação no Níger é uma parte essencial disso daqui para frente.”

Atualmente, existem pelo menos 11 ramificações de grupos terroristas que operam nessa região da África, principalmente da Al-Qaeda, ISIS e Boko Haram, disse o tenente-general aposentado do Exército, Thomas Spoehr, diretor do Centro de Defesa Nacional da Fundação Heritage. É melhor atrapalhar essas organizações antes que elas possam prejudicar governos amigos na área, disse ele, ou até mesmo se transformar em uma ameaça que pode atingir os próprios Estados Unidos, como a Al Qaeda quase 20 anos atrás.

“A maioria dos americanos não sabe disso, mas a área em torno do Níger realmente se tornou uma região muito perigosa”, disse Spoehr.

Grupos extremistas e terroristas, como o ISIS, tendem a gravitar em lugares sem governo ou com governo fraco, onde podem estabelecer bases e operar com pouca ou nenhuma contrariedade por parte das autoridades locais, afirmou o general aposentado Hawk Carlisle ao Air Force Times em 5 de novembro. Infelizmente, ele disse, existem muitos desses espaços na África.

Com a chocante blitzkrieg de 2014 do ISIS em toda a Síria e grande parte do Iraque ainda recente na memória recente, disse Carlisle, os líderes militares acreditam que uma base totalmente funcional no Níger é a melhor maneira de evitar algo semelhante na África Ocidental. É muito mais fácil parar um grupo desse tipo no início de seu crescimento, mais tarde, depois de ter cavado profundamente nas cidades e posições fortificadas, como o ISIS fez em cidades como Mosul, Iraque e Raqqa, Síria.

A Base Aérea 201 também pode fornecer um efeito dissuasor significativo, mesmo – ou especialmente – se extremistas violentos não souberem exatamente o que pode estar chegando no horizonte. Muitas atividades na base serão classificadas em graus variados.

William Meeker, diretor da África do Centro para Civis em Conflito, disse em uma entrevista em 6 de novembro que a região do Sahel enfrenta uma complexa rede de redes criminosas, grupos de oposição como ramificações do ISIS e conflitos intercomunitários de longa data. Algumas delas se alimentam umas das outras, disse ele, particularmente no Mali, onde o terrorismo islâmico atiça as queixas locais e està produzindo um aumento alarmante de ataques violentos e massacres contra civis, em especial contra as minorias cristãs.

Missão secreta

A Força Aérea continua em grande parte preocupada com o que será transportado da Base Aérea 201. Muitos UAV’s/drones do modelo MQ-9 Reapers jà estão baseado lá, e às vezes operam missões armadas de vôo além de vôos ISR, assim como um certo nùmero de caças F-15 e F-16 em trânsito também. Os C-130 também realizaram missões de reabastecimento na base como parte de operações aéreas limitadas que começaram em 1º de agosto.

Info disponível livremente na internet.

Além disso, o porta-voz do AFRICOM, coronel Chris Karns, se recusou a dizer mais detalhes sobre quais aeronaves específicas estão operando na Base Aérea 201, devido a preocupações de segurança.

O porta-voz da USAFE-AFAFRICA, capitão Christopher Bowyer-Meeder, disse que a única pista da Base Aérea 201, de 3 mil metros de comprimento, pode suportar toda uma gama de aeronaves incluindo C-130s, C-17s e algum transporte aéreo DV [visitante distinto]”. Mas não foi construído para suportar F-16, bombardeiros ou aviões-tanque, disse ele. Bowyer-Meeder também disse que por enquanto não há planos de expandir a pista.

“As forças armadas dos EUA estão na Base Aérea do Níger 201, a pedido do governo do Níger”, disse o general do exército Stephen Townsend, comandante do AFRICOM, no comunicado de imprensa de 1º de novembro. “Estamos trabalhando com nossos parceiros africanos e internacionais para combater ameaças à segurança na África Ocidental”, disse Townsend, que visitou o Níger em setembro para se encontrar com o presidente Mahamadou Issoufou. “A construção desta base demonstra nosso investimento em nossos parceiros africanos e interesses de segurança mútua na região”.

Como dito no título, essa nova base secreta já não é tão secreta assim, a começar pela sua posição na periferia da cidade de Agadez e por ter as imagens facilmente encontradas em qualquer visualizador de imagens de satélites gratuitos disponíveis na internet. Imagem via Zoom Earth.

Porém todos os bons conhecedores de operações da USAF sabem que 3 mil metros não são longos o suficiente para operações sustentadas de caças, bombardeiros, navios-tanque ou grandes drones/uav’s. “É um pedaço de concreto longo o suficiente para desvios ou emergências, e o plano é eventualmente, estender a pista para 5 mil metros.

Spoehr disse que tirar as operações aéreas do aeroporto civil de Niamey é uma grande vantagem. A capital está localizada no canto sudoeste do Níger, e a localização central da Base Aérea 201 fornece um acesso muito melhor a mais locais, disse Spoehr.

Também fornecerá muito mais segurança operacional, disse Spoehr. Qualquer um que estivesse presente no aeroporto de Niamey poderia ver quando um grande drone/uav ou outro avião militar estava decolando e descobrir que alguma operação militar poderia estar acontecendo, disse ele. Mas com as decolagens ocorrendo em um local restrito à operações militares, ele disse, é obviamente muito mais fácil manter essas operações em sigilo.

As instalações da Base Aérea 201 também são construídas especialmente para operações militares, dimensionadas corretamente para operações com drones e com o armazenamento adequado de combustível e armas, disse Spoehr.

Também será mais fácil gerenciar o espaço aéreo sem ter que agendar vôos em torno de aviões civis decolando ou aterrissando no aeroporto internacional, disse ele.

Nuvem negra

Paira sobre a missão militar em curso do Níger e a abertura da Base Aérea 201 está a trágica perda de quatro soldados do Exército dos EUA e seus aliados nigerianos em uma emboscada de outubro de 2017 perto da aldeia de Tongo Tongo, na fronteira sudoeste do Mali.

Um relatório devastador do Pentágono sobre a batalha descobriu que os soldados naquele dia não tinham nenhum apoio aéreo voando no momento da emboscada. Um RPA poderia ter fornecido a eles informações reconheciento para alertá-los sobre as forças inimigas vastamente superiores próximas. O primeiro drone ISR desarmado chegou ao local uma hora e meia após o início da batalha, e dois caças franceses Mirage chegaram logo depois, realizando sobrevoos de demonstração de força que expulsaram os combatentes inimigos.

Ter a Base Aérea 201 na área, fornecendo mais informações sobre ISR, ajudará as tropas em campo – sejam operadores especiais dos EUA ou simplesmente forças nigerianas – a preparar e entender melhor o espaço de batalha em que estão entrando, disse Carlisle.

A base provavelmente será capaz de fornecer algum tipo de capacidade de busca e salvamento em combate e medevac para levar tropas feridas mais rapidamente para fora do campo de batalha e entrar em tratamento, espero que dentro da chamada “Hora Dourada”, quando feridos, tenham a melhor chance de sobrevivência, Carlisle disse. Ele não comentou sobre que tipo de instalações médicas existem na Base Aérea 201, mas disse que qualquer base terá alguma capacidade de responder a emergências médicas.

Respondendo a eventos

A abertura da Base Aérea 201 pode levar os EUA a adotarem uma postura mais ofensiva, prontos para usar drones armados contra maus atores, disse Meeker. Os EUA devem melhorar sua capacidade de rastrear e mitigar os danos causados ​​a civis como resultado de operações com drones, disse ele.

Por outro lado, disse Meeker, o aumento do uso de plataformas ISR também pode reduzir as baixas de civis, ajudando as forças locais a separar grupos de civis de inimigos armados.

É provável que a Base Aérea 201 tenha presença constante de ISR na forma de Reapers e outros drones, e possivelmente aeronaves ISR tripuladas, disse Carlisle. Mas uma de suas maiores vantagens será a flexibilidade que oferece para enviar rapidamente diferentes tipos de aeronaves para responder a quaisquer eventos que possam ocorrer na região.

Por exemplo, disse Carlisle, a Força Aérea poderia lançar uma aeronave a partir de uma base na Europa – ou potencialmente até nos Estados Unidos – e, em vez de ter que se virar e voltar para casa imediatamente após a conclusão da missão, a Base Aérea 201 poderia servir como algo de uma estação de ligação. Essa aeronave poderia pousar lá, reabastecer, rearmar, manter a manutenção e trocar por uma equipe nova e pré-posicionada, disse ele, e depois realizar missões adicionais antes de voltar para casa.

Também poderia servir como um local operacional avançado, se necessário, disse Carlisle – muito mais próximo das regiões da África Ocidental do que a Base Aérea de Aviano, na Itália.

“Essa nova base dá muitas opções aos comandantes”, disse Carlisle. “Aviano para Camp Lemonnier em Djibuti é um vôo longo. Não acho que as pessoas percebam o quão grande é a África. ”

O F-15C Eagles recebe combustível sobre o Marrocos em abril de 2018. Com a Base Aérea do Nigerien 201 entrando em operação, extremistas violentos não saberão o que existe e o que estamos fazendo, disse o general aposentado Hawk Carlisle, ex-chefe do Comando de Combate Aéreo. (Aviador Sênior Malcolm Mayfield / Força Aérea)

Novos requisitos

A Base Aérea Nigeriana 201 pode ser operada com uma pegada de mão-de-obra relativamente leve, disse Spoehr, com a maioria de seus drones capazes de ser transportados por pilotos de volta para casa no continente americano.

Mas mantê-lo funcionando ainda exigirá aviadores – particularmente mantenedores, aviadores de logística, controladores de tráfego aéreo e especialistas em munições, disse Carlisle. A parte complicada é que alguns desses trabalhos-chave, especialmente em manutenção, são aqueles que a Força Aérea tem se esforçado para manter totalmente ocupado nos últimos anos.

“Nosso problema hoje, um é a capacidade, e agora colocamos outro dreno na capacidade”, disse Carlisle.

Para preencher essas lacunas, Carlisle disse que a Força Aérea precisará obter ajuda de seus serviços irmãos, bem como de empresas contratadas e nações aliadas.

Durante sua discussão no café da manhã, Goldfein saudou especificamente a França por sua cooperação no combate ao extremismo no norte da África.

“A violência floresce onde a governança é baixa”, disse ele.

A conclusão da base aérea, com cerca de um ano de atraso, tem sido um grande empreendimento. Além de ser o maior projeto de construção liderado pela Força Aérea na história do serviço, seu preço provavelmente ultrapassou US $ 110 milhões . Além disso, custará cerca de US $ 30 milhões por ano para administrar a base, totalizando US $ 280 milhões quando o contrato de 10 anos para usar o campo antes de expirar em 2024.

A construção do aeródromo – particularmente sua pista de uso conjunto, capaz de acomodar aeronaves dos EUA e da Nigéria – tem sido extremamente complicada. Karns, o porta-voz do AFRICOM, descreveu como “um feito histórico de engenharia civil”.

Fazer um trabalho de construção de qualidade que durará ao longo do tempo é complicado nessa parte do mundo, disse Carlisle. Não há muita infraestrutura, materiais ou mão-de-obra qualificada necessária para construir um campo de pouso com as especificações da Força Aérea, disse ele, o que significa mais transporte para levar esses recursos ao canteiro de obras em Agadez.

Carlisle disse que, embora a base, na maioria das vezes, tenha uma presença bastante pequena, ela precisa ser capaz de expandir-se rapidamente em resposta a situações em desenvolvimento. Isso significa que a base precisa de instalações que, mesmo que não sejam utilizadas na maioria das vezes, possam ser rapidamente colocadas em ação para lidar com aviadores e outros funcionários.

  • Com informações do USAFRICOM, U.S. Air Forces Africa – AFAFRICA via redação Orbis Defense Europe.


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